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Inicio de la explotación minera más grande del mundo

El grabado más antiguo que se conoce, obra de Cieza de León.

El Potosí / 22 Julio 2017 / José Luis Pérez Coro

El siglo XVI fue sin duda el siglo de Potosí. La mayoría de los historiadores suelen tomar el año de 1545 como el inicio de la explotación argentífera por los peninsulares ibéricos en el Sumaj Urku, y aunque esta fecha aún es bastante discutible por otros tantos, lo que no cabe duda, es que fue a comienzos de la segunda mitad del siglo XVI que Potosí comienza a figurar en el mundo como uno de los más grandes e importantes centros de riqueza, en la parte sur del nuevo mundo.

Ese siglo fue también el de la destrucción del Imperio Inca, el de la consolidación del Reino de España que junto a la casa de Habsburgo, constituirían bajo el gobierno de Carlos V el imperio más grande y poderoso de Europa, jamás visto hasta ese momento.

Pero sería el descubrimiento de las minas de Potosí el acontecimiento que consolidaría y englobaría todo ese conglomerado extraordinario de acontecimientos, dando inicio al inevitable y gradual mestizaje cultural que ya se había estado sucediendo en América y que acabaría convirtiendo a Potosí en el más grande centro cosmopolita de su tiempo en el siglo XVII.

Como nunca antes visto en el mundo hasta entonces, donde peninsulares y europeos venidos de los rincones más lejanos, comenzaban a poblar las tierras potosinas.

En donde no faltaron aquellos, de otras naciones extranjeras, aunque en menor número de gente, provenían inclusive hasta del Lejano Oriente, de África, de Asia y hasta los llamados herejes turcos, judíos y musulmanes entre muchos otros sin catalogar, arribaron a Potosí, haciéndose pasar por vizcaínos, portugueses y de otros lugares.

A estos se sumaban los cientos, sino miles de pueblos y naciones que componían el Imperio Inca, tan variados en costumbres, lenguas y vestir como la misma América entera. De esa manera convivían ya en el Potosí del siglo XVI gentes de todas las culturas posibles, que desbordaría en esplendor en el siglo XVII, que fue el siglo de la consolidación de Potosí como el centro urbano y cosmopolita más importante de América y uno entre los más importantes del mundo.  

Testimonios documentales de Potosí en el siglo XVI

No son muchas las obras que han llegado en la actualidad, que hablen en detalle de la vida social, económica, y religiosa de aquella época en Potosí.

De los primeros años de explotación minera y de la naciente población no quedó nada.

El archivo histórico que resguarda la Casa de Moneda de Potosí, solo conserva documentación a partir de 1550. Todo lo que se sabe de años anteriores, se conoce a través de los cronistas que estuvieron por Potosí muchos años después del descubrimiento del Cerro Rico.

El cronista más cercano a esa época temprana en Potosí es Pedro Cieza de León, quien estuvo alrededor de 1549, (a solo cuatro años de ocurrido el descubrimiento del Cerro Rico, o en opinión del mismo cronista, a solo dos años del descubrimiento, pues el asegura en su crónica que el descubrimiento se produjo en 1547) por tanto es alguien que debió conocer a muchos pobladores del primer año de explotación minera en Potosí.

Sin embargo él no menciona a ningún personaje como testigo vivo de aquel momento o alguien, a quien por lo menos conociera en persona. Ofrece sin embargo algunos datos valiosos y variados referentes al tratamiento de los minerales, la opulenta población, sus ricos mercados; entre otras noticias.

Ofrece además de estos varios datos “la primera imagen o estampa más antigua que se conozca de Potosí”, realizada por alguien que sí estuvo en estos lugares. Seguramente él dibujó con sus propias manos aquella famosa panorámica del asiento y minas, tal cual él lo viera. No lo sabemos. Lo cierto es que se trata de la primera impresión de una imagen nada menos que de Potosí a solo cuatro o dos años del descubrimiento del Cerro Rico. (Ver fotografía)

Por la imagen se puede apreciar de manera significativa el rápido y sorprendente crecimiento de Potosí, donde se ven casas y hasta dos templos ya establecidos, una gran plaza mayor, tal vez la futura y famosa “Plaza del Regocijo” (hoy plaza 10 de noviembre) y curiosamente una cabeza enclavada sobre una estaca en un tejado, probablemente como símbolo de la justicia que regía en Potosí, o por otro lado, la barbarie que despertó la codicia de sus habitantes, resueltos a enriquecerse a toda costa. (Para más información visitar el sitio en internet: historiadepotosi.blogspot.com)

Otro personaje que escribió sobre Potosí y que además estuvo presente, fue José de Acosta. Existen otros cronistas que estuvieron en estas tierras, pero son estos dos los más tempranos y cercanos al descubrimiento e inicio de la explotación minera, que sin embargo poco o nada dicen en detalle, sobre los hechos relacionados con el descubrimiento de Potosí.

Notas

1 Debe aclararse que muchos de estos forasteros y extranjeros venían a Potosí con identidad falsa, pues estaba prohibido arribar al Nuevo Mundo, a gente que no fuera de la península ibérica y aun entre estos, solo llegaban los que tenían un permiso especial, aunque ello no significa que muchos viajaran clandestinamente, como evidentemente ocurrió.

2 Resulta curioso que ninguno de los protagonistas, involucrados en el descubrimiento del Cerro de Potosí, haya escrito alguna relación histórica de los hechos ocurridos, ni un informe, ni menos una crónica detallada de los acontecimientos y personajes relacionados con el descubrimiento del Cerro Rico. Todo lo que ha llegado hasta la actualidad son relaciones y crónicas escritas muchos años después, por cronistas que en algunos casos no conocieron Potosí personalmente, por lo que existen muchas variantes y contradicciones, en sus aseveraciones.

Nadie, por otra parte, menciona haber entrevistado o conocido por lo menos a algún personaje involucrado o testigo en el descubrimiento de Potosí, salvo tres vecinos de Potosí, Nicolás de Benigno, Rodrigo de la Fuente y Luis Capoche, que escribieron sus relaciones históricas, cuando estos pocos protagonistas del descubrimiento del cerro estaban ya ancianos o moribundos, mucho tiempo después del descubrimiento del Cerro, y aun así no dan muchos detalles de lo que estos personajes, seguro fueron testigos en muchos casos.

Así resulta que muchos protagonistas como Villarroel, Cotamito y otros, tanto su vida como sus hechos, hayan quedado en el misterio, e inclusive, se dude hasta de su existencia.

Un acontecimiento de tal trascendencia como el descubrimiento del Cerro Rico, pudo haber generado varias y detalladas relaciones históricas, referentes al acontecimiento, población y otros, como se hiciera en la campaña y expedición y toma del Imperio Incaico, donde sí existen detalladas relaciones de los acontecimientos.

¿Pues acaso no se merecía informar al rey y emperador en detalle, de lo sucedido con respecto al descubrimiento y explotación inicial del cerro más rico del mundo?, o es que acaso se quiso ocultar algo?  

*Artista, escritor e investigador historiográfico.

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